Centrale nucléaire Isar, Allemagne

Piscine de combustible nucléaire usé

Turbine d'une centrale nucléaire

Radionucléide

Radionucléide

Un nucléide, un radionucléide ou un radionucléide radioactif est un nucléide instable et dégénère donc en émettant un rayonnement ionisant. Bien que certains physiciens utilisent parfois le mot radio-isotope pour le désigner vulgairement, il convient de noter que le langage strict ou formel de la physique et de la technologie de l'énergie nucléaire est faux, car un nucléide et un isotope ne sont pas identiques.

Lorsqu'un radionucléide émet une radioactivité, il atteint un état plus stable nécessitant moins d'énergie qu'auparavant et se transforme en général en un autre nucléide différent (ou dans le même, mais moins excité s'il émet une radioactivité gamma), qui peut également être radioactifs ou ne pas être radioactifs.

Ce processus radioactif se produit en principe spontanément, mais l'être humain a appris à le provoquer artificiellement. Dans les deux cas, la radioactivité obtenue a exactement les mêmes caractéristiques.

Description d'un radionucléide

Les radionucléides se caractérisent par une demi-vie finie pouvant aller de quelques fractions de seconde à des milliers d'années. En fait, certains d'entre eux ont une demi-vie tellement longue qu'il n'a pas encore été possible de les quantifier expérimentalement et il y en a même qui avaient été envisagés, et pour certaines applications stables et pratiques. Quatre-vingt-dix des nucléides actuellement connus sont théoriquement stables et deux cent cinquante-cinq n’ont pas été observés comme se désintégrant.

En revanche, il y en a presque le double, environ six cent cinquante, qui, s'ils ont été observés, ont une radioactivité et une demi-vie d’au moins une heure. Sur Terre, on connaît environ trois mille radionucléides dont la demi-vie est supérieure à une heure, dont la plupart (environ 90%) sont d'origine anthropique (produite par l'homme), dont environ deux mille quatre cents ont une demi-vie inférieure à une heure. et d'autres encore tellement instables que leur vie moyenne est très courte.

Utilisation de radionucléides en technologie nucléaire

Les radionucléides sont appliqués à la technologie de l'énergie nucléaire pour obtenir de l'énergie électrique, dans l'industrie (contrôles de qualité, etc.), la médecine (radiothérapie, etc.) et les armes nucléaires (essentiellement à la propulsion de véhicules et d'outils pour tuer).

L'utilisation de radionucléides implique de graves risques pour l'environnement (contamination radioactive) et des risques pour la santé (radiotoxicité, empoisonnement par les radiations, etc.), raison pour laquelle cela doit être fait avec une extrême prudence.

Il convient de rappeler que des radionucléides d’origine naturelle, tels que l’uranium ou le plutonium, existent en quantités finies sur la Terre et doivent donc être utilisés de manière durable. Par ailleurs, son utilisation génère des déchets radioactifs, ce qui peut être très dangereux et pour lequel le seul traitement généralement appliqué consiste à les couvrir jusqu'à ce que leur radioactivité soit proche de celle de la nature.

Les traitements possibles pour lesquels il faudrait plus de trente ans (tout le combustible nucléaire irradié provenant de centrales nucléaires et à des fins militaires, par exemple) sont encore en phase de théorie, de recherche ou d’expérimentation.

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Dernier examen: 13 décembre 2018

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