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Armement nucléaire

Bombe atomique larguée sur Hiroshima, au Japon

Sous-marin nucléaire Nautilus

Sous-marin nucléaire Nautilus

L'une des utilisations de l'énergie nucléaire est la propulsion des véhicules. Cette application est utilisée notamment dans le domaine militaire.

Le Nautilus est le premier sous-marin nucléaire au monde. Il a été construit en 1954 à Groton, dans le Connecticut, sur la côte est des États-Unis. Grâce à l'utilisation de l'énergie nucléaire, tous les records technologiques des sous-marins ont été dépassés à ce jour. Il avait une vitesse plus élevée et n'avait pas besoin de grimper si souvent à la surface. Ce fut le premier sous-marin à atteindre le pôle Nord en 1958. En 1980, il devint un musée.

Jusqu'à présent, les sous-marins produisaient de l'électricité grâce à des moteurs diesel. Cette énergie pourrait être stockée dans des batteries puis utilisée pour alimenter les moteurs  électriques une fois immergés. Comme les moteurs diesel ont besoin d'oxygène pour brûler le carburant, ils ont obligé les sous-marins à émerger périodiquement.

En temps de guerre, c'était un inconvénient majeur, car à la surface, les sous-marins sont très vulnérables et les moteurs produisent beaucoup de bruit qui les rend facilement détectables.

Les origines du sous-marin nucléaire Nautilus

Hyman Rickover était un jeune capitaine de l'US Navy. Il a étudié la physique nucléaire et, motivé par son compatriote Philip Albelson, il s'est rendu compte que l'énergie nucléaire pourrait devoir conduire un sous-marin nucléaire à travers un petit réacteur nucléaire. Initialement, il n'avait pas l'appui de ses supérieurs qui, voyant que les réacteurs nucléaires en place occupaient quelques hectares au sol, ne voyaient pas la possibilité de le placer à l'intérieur d'un sous-marin. Cependant, Rickover a réussi à devenir le chef de la division de l'énergie nucléaire du bureau des navires de la marine et, parallèlement, le chef du groupe des réacteurs navals de la Commission de l'énergie atomique.

Ces positions lui permettent de lancer son projet et en janvier 1954, le premier sous-marin nucléaire au monde est construit. Ils l'appelaient "Nautilus" en hommage à Jules  Verne, auteur de "20 000 lieues de voyages sous-marins". Un an plus tard, avec le numéro de casque SSN-571 peint en blanc, il a été lancé et navigué pour la première fois.

Caractéristiques du sous-marin nucléaire Nautilus

Le sous-marin nucléaire Nautilus est propulsé par un réacteur à eau sous pression fabriqué par Westinghouse Electric Corporation. Le Nautilus mesure environ 97,5 mètres de long, 8,5 mètres de large et 7,9 mètres de profondeur. Il est équipé de 6 tubes lance-torpilles, pèse plus de 3000 tonnes. Lorsqu'il était opérationnel, son équipage normal comptait 13 officiers et 92 membres d'équipage.

Le 20 janvier 1955, le sous-marin nucléaire Nautilus prend la mer. Et en 1957, il réalise son premier grand exploit: honorer son nom, le sous-marin nucléaire Nautilus parvient à franchir 60 000 milles marins submergés, une distance égale à 20 000 lieues (ou 111 100 km) du titre du célèbre roman de Jules Verne Nautilus.

La prochaine cible majeure du sous-marin nucléaire Nautilus était la soi-disant Opération Soleil dans laquelle il était proposé de traverser sous la glace flottant sur le pôle Nord.

Nautilus, sous-marin nucléaireLe sous-marin a navigué de Pearl Harbor vers le pôle avec 116 hommes à bord (dont quatre scientifiques spécialement choisis pour ce voyage) et commandé par William  Anderson. Le sous-marin nucléaire Nautilus parcourrait plus de 1 600 kilomètres sous la couche de glace arctique pour atteindre le pôle Nord. Après avoir traversé le détroit de Béring, le sous-marin s'est immergé à 150 mètres et a commencé à naviguer sous une couche de 3 à 15 mètres de glace solide jusqu'à ce qu'il parvienne à traverser de l'océan Pacifique à l'océan Atlantique.

Sur le plan stratégique, cela était très important pour les États-Unis, car ils se dirigeaient pour la première fois vers l'Atlantique par un itinéraire différent du canal de Panama ou du cap Horn. La construction du sous-marin nucléaire Nautilus a permis d'utiliser la route reliant le détroit de Béring au Groenland sous la glace.

Bien sûr, quelques années plus tard, les Russes développeraient leurs propres sous-marins nucléaires et l'équilibre de la guerre froide serait à nouveau équilibré, obligeant les deux parties à continuer de développer de nouvelles technologies.

Le sous-marin nucléaire Nautilus a été en service pendant 25 ans. Il est ensuite devenu un musée amarré à la base sous-marine de New Naval, dans la ville de Groton (Connecticut), et reçoit plus de 250 000 visiteurs chaque année.

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Dernier examen: 8 mars 2019