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Accident nucléaire à Chalk River - Ontario, Canada

Accident nucléaire à Chalk River - Ontario, Canada

La rivière Chalk River a subi deux accidents nucléaires en 1952 et 1957 aux Laboratoires de Chalk River.

Les Laboratoires de Chalk River sont une installation située en Ontario, au Canada. Au cours des années 1950, ces installations ont subi deux accidents nucléaires majeurs.

La première catastrophe nucléaire de Chalk River s'est produite en 1952 lorsque le réacteur NRX a subi une explosion qui a détruit le cœur du réacteur. L'explosion du réacteur a provoqué la fusion du combustible nucléaire. La descente des barres de contrôle a échoué, de sorte que les réactions de fission nucléaire en chaîne n'ont pas pu être arrêtées. En conséquence, des milliers de particules radioactives ont été libérées dans l'atmosphère.

Le deuxième accident nucléaire à l'installation de Chalk River a eu lieu cinq ans plus tard. Dans ce cas, plusieurs barres de combustible nucléaire à l'uranium ont surchauffé et se sont brisées dans le cœur du réacteur NRU. En raison de la rupture des crayons combustibles, ils ont pris feu, provoquant de graves conséquences pour l'installation canadienne.

Que sont les Laboratoires de Chalk River?

Les Laboratoires de Chalk River sont des installations situées près de la ville de Chalk River, en Ontario (Canada). Il était dédié à l'étude des réactions nucléaires.

L'installation est née en 1942 grâce à la collaboration entre des chercheurs nucléaires britanniques et canadiens dans le contexte de la Seconde Guerre mondiale. Les laboratoires de Chalk River ont été ouverts en 1944 et, en septembre 1945, l'installation a mis en service le premier réacteur nucléaire en dehors des États-Unis.

Le NRX est un réacteur nucléaire de recherche modéré par eau lourde, refroidi par eau légère. Bien que les concepteurs aient envisagé de nombreuses autres applications civiles, il a été construit en temps de guerre à des fins militaires. Aujourd'hui, les Laboratoires de Chalk River sont d'une grande importance dans les applications médicales de l'énergie nucléaire.

Rôle d'Énergie atomique du Canada limitée

En 1952, le gouvernement a créé Énergie atomique du Canada limitée (EACL) pour promouvoir l'utilisation pacifique de l'énergie nucléaire. EACL a également repris l'exploitation de Chalk River à la CNRC.

Premier accident nucléaire de Chalk River (1952)

Le premier accident s'est produit le 12 décembre 1952. Le réacteur NRX a subi une panne d'arrêt. Cet échec, ainsi que plusieurs mauvaises décisions des exploitants d'installations, a provoqué une réaction en chaîne de fission nucléaire qui a plus que doublé la puissance du réacteur atomique.

Les opérateurs ont ouvert les quatre vannes de confinement sous pression du système de refroidissement de la centrale nucléaire. En conséquence, il a provoqué une explosion qui a détruit le cœur du réacteur nucléaire, provoquant un déversement de combustible atomique.

La fermeture des barres de commande n'est pas tombée entièrement dans le cœur du réacteur pour une raison quelconque. Ainsi, une série d'explosions d'hydrogène gazeux (ou d'explosions de vapeur) a lancé le dôme de quatre tonnes dans les airs.

Des milliers de particules de fission nucléaire ont été libérées dans l'atmosphère et un million de litres d'eau contaminée par la radioactivité. L'eau contaminée a dû être pompée hors du sous-sol et déversée dans des fossés peu profonds près de la rivière des Outaouais.

Le cœur du réacteur NRX n'a ​​pas pu être décontaminé mais a dû être enterré en tant que niveau important de déchets radioactifs. A sa place, un nouveau réacteur nucléaire, encore plus puissant, a été placé pour continuer son fonctionnement.

Quel rôle Jimmy Carter a-t-il joué dans la catastrophe de Chalk River?

Accident nucléaire à Chalk River - Ontario, CanadaPar curiosité, un jeune Jimmy Carter faisait partie des centaines de militaires canadiens et américains qui ont reçu l'ordre de participer au nettoyage du NRX. À cette époque, il était ingénieur nucléaire de l'US Navy. Plus tard, il sera président des États-Unis.

A cette époque, l'échelle INES (International Nuclear Events Scale) n'avait pas encore été créée. Cependant, de nos jours, compte tenu de ses effets, il se situerait au niveau 5 de l'échelle INES (accident avec risque hors site).

Deuxième accident de Chalk's River (1958)

Cinq ans plus tard, en 1958, plusieurs barres de combustible nucléaire à l'uranium métal provenant du réacteur NRU ont surchauffé. En conséquence, ils se sont brisés à l'intérieur du cœur du réacteur. L'une des barres endommagées a pris feu et s'est fendue en deux lors de son retrait de la base par une grue robotisée. Il est tombé dans un puits d'entretien peu profond.

La combustion de combustible nucléaire y a été laissée, répandant des produits de fission atomique toxiques et l'émission de particules alpha dans tout le bâtiment du réacteur de Chalk River. De plus, le système de ventilation était bouché en position "ouvert". Ainsi, il a entraîné la propagation de particules contaminées vers les zones d'accès du bâtiment, ainsi qu'une zone sous le vent importante sur le site du réacteur.

Une équipe relais de scientifiques et de techniciens a finalement éteint l'incendie. Plus d'un millier d'hommes ont participé aux opérations de nettoyage après ces deux accidents sur la Chalk River.

Fuite d'eau lourde (2008 et 2009)

En décembre 2008 et mai 2009, de petites quantités d'eau lourde contenant du tritium se sont infiltrées dans le réacteur NRU.

Les quantités n'étaient pas significatives et ne présentaient aucun danger pour l'environnement. En 2008, il était de 47 litres et, en 2009, d'environ 5 litres par heure. La fuite a été causée par la corrosion de la cuve du réacteur.

Le réacteur a été arrêté et réparé en 2009 pour éviter d'autres fuites. Tout le combustible et l'eau ont été retirés et le réacteur a été redémarré en août 2010. Étant donné que le réacteur NRU est responsable de 40 % de la production mondiale d' isotopes radioactifs, une pénurie importante de ces isotopes est survenue lors de la réparation du réacteur.

Quelles ont été les conséquences des accidents nucléaires de Chalk River?

Plus de 600 hommes ont été nécessaires uniquement pour nettoyer le réacteur NRU. Les rapports officiels d'EACL soulignent que très peu de ces hommes ont été exposés à des radiations excessives. Selon eux, la plupart des doses de radioactivité enregistrées ne dépassaient pas les niveaux acceptables actuellement considérés pour les travailleurs des installations nucléaires.

Les rapports ont également indiqué qu'il n'y avait pas d'effets nocifs sur la santé causés par l'exposition aux rayonnements reçue.

Cependant, aucun suivi médical n'a été effectué pour voir si la population d'hommes impliqués dans les futurs accidents de Chalk River présentait une incidence de cancer supérieure à la moyenne.

Fermeture temporaire en 2007 

En vertu du permis accordé en 2006, le réacteur NRU a été fermé pour entretien de routine le 18 novembre 2007.

En consultation avec la Commission canadienne de sûreté nucléaire (CCSN), il a été décidé d'ajouter des alimentations antisismiques supplémentaires à l'installation en plus des alimentations de secours déjà en place. La CCSN était chargée de surveiller les installations nucléaires du Canada

La fermeture a entraîné une pénurie mondiale de radio-isotopes pour les applications médicales. Par exemple, Chalk River produit les deux tiers de tout le technétium-99.

Le 11 décembre 2007, la chambre basse du Canada a adopté une loi d'urgence autorisant le redémarrage du réacteur NRU pendant 120 jours. Cependant, c'était contre la décision de la CCSN. Ce projet de loi a été ratifié par le Sénat et a reçu la sanction royale le 12 décembre 2007.

Le premier ministre Stephen Harper a vivement critiqué la CCSN. De plus, il considérait que la CCSN mettait en danger la vie et la sécurité de dizaines de milliers de Canadiens. Il a dit qu'il n'y avait aucun danger, contrairement au témoignage de la présidente et directrice de la CCSN, Linda Keen.

Finalement, elle a été licenciée pour deux raisons : d'abord, pour avoir ignoré la décision du Parlement de remettre le réacteur en service. Et deuxièmement, pour ne pas avoir pris en compte les intérêts des citoyens dans la décision d'étendre les dispositifs de sécurité du réacteur.

Le réacteur NRU a été remis en service le 16 décembre 2007. La fermeture prolongée du réacteur a entraîné la mise au point d'autres méthodes plus sûres de production d' isotopes médicaux.

Auteur :

Date de publication : 26 octobre 2010
Dernier examen : 11 novembre 2021